大勢所趨! 全球藥廠龍頭競逐人工智慧

人工智慧(AI)在各領域的發展方興未艾,如IBM Watson,已與各科研機構甚至生技公司合作,整合影像、大數據與人工智慧發展出許多新興的應用。而站在藥廠角度,如Novartis及日本武田等一線大廠,也紛紛部下重兵在此領域,試圖在下一輪的研發競賽中脫穎而出。

在新藥開發的流程中,找尋能夠用於製作新藥的候選物質是很重要的基礎研究階段,然而此過程往往需要漫長的時間與龐大的金額,且從候選物質到成為真正上市的新藥之機率,約僅有萬分之一。

隨著人工智慧相關技術的成熟,快速搜尋、分類、檢索等特性也是用於新藥開發。以Novartis為例,一個年度研發經費達90億美元的生技龍頭,即在其藥物開發和藥物開發環境中採用人工智慧,以幫助其科學家制定決策。Novartis藥物開發全球負責人Vas Narasimhan表示,許多AI的前驅研究已經在進行之中,且為公司的效率提供了新的動力。

2016年10月,Novartis公佈了其總部位於瑞士巴塞爾的總部和位於馬薩諸塞州劍橋的諾華生物醫學研究所(NIBR)的全球研發機構的重大改組。該公司還在巴塞爾和劍橋創建了兩個新的生物治療研究中心,以探索從活生物體衍生的新療法。

據了解,Novartis現在正在塑造"NIBR 2.0",將會積極擁護新科技作為研發的重要方向,包括在早期研究中更開放的數據共享,及包括AI在內的早期研究的更大自動化。而如近年來最熱門的基因編輯技術CRISPR / Cas9,未來都會奠基於上述架構,進行創新的開發與發展。

回過頭看看日本,去年有如武田藥品工業、富士底片、鹽野義製藥等50家大型企業,也計劃與理化學研究所和京都大學合作,開發研究新藥用的人工智慧,以快速尋找能夠用於製作新藥的候選物質,希望在2019可以普及基於人工智慧的新藥開發。日本文部科學省將在2017年度的預算概算要求中增加25億日元為該項目提供支援,預計最終總額將達到100億日元規模。

參與該計畫的各機構將組成100人的團隊開發相關人工智慧演算法,再利用理化學研究所和京都大學醫院所擁有的患者臨床數據、疾病相關的蛋白質,以及超級計算機「京」,試圖鎖定新藥候選物質等信息,希望從中發現新藥候選物質。

人工智慧已被Novartis設定為新藥開發重要技術    圖片來源:Novartis

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